La historia de una leyenda: Harley Davidson

Fundada en 1903 en Milwaukee, Harley Davidson Motor Co. Es uno de los fabricantes de motocicletas más famosos del mundo. Actualmente es una compañía que cotiza en bolsa y fabrica unas 200.000 motocicletas al año.

Además de motocicletas y accesorios para éstas, el volumen de ventas que supone todo lo que lleve su marca (desde ropa a los artículos más diversos) alcanza cifras multimillonarias.

La historia de la motocicleta Harley-Davidson comenzó en Milwaukee en 1903. Donde Bill Harley y Arthur Walter Davidson fundaron la mítica marca que lleva sus nombres.

El primer taller original fue el sótano de la familia Davidson, hasta que el padre los construyó un cobertizo en el patio trasero de 3×5 metros. Janet, la hermana de Arthur tenía cierta inquietud para el arte y a parte de pintar en la puerta del cobertizo la palabra «Harley-Davidson Motor Co.», diseñó un logotipo que pintó a mano, en color rojo sobre los grises tanques de combustible.

Arthur no tardó en contratar a su hermano Walter, mientras que su otro hermano William no entraría en la compañía hasta el año 1907. Elizabeth Davidson fue la encargada de la contabilidad y al final consiguió que la compañía le pagara sus estudios en la universidad.

Puede decirse que en principio prácticamente buscaban la forma de acoplar un motor a una bicicleta. En esa época los motores eléctricos todavía no estaban disponibles para máquinas pequeñas, por lo que comenzaron a desarrollar un motor de gasolina para mecanizar estas bicicletas.

William Harley y Arthur Davidson consiguieron fabricar una motocicleta, con un motor de un solo cilindro que fue vendido a su amigo Henry Meyer por 200 $.

En 1904 se crea el primer concesionario de Harley-Davidson, denominado CH Lang de Chicago que logró vender una de las tres primeras Harleys de producción.

Su modelo va avanzando y en 1905 una motocicleta Harley Davidson gana la carrera de las 15 millas en Chicago.

En 1906 se construye una nueva fábrica de más de 200 m2, incrementado a seis el número de empleados.

A los seis años de fundar la compañía, presentan su primera motocicleta V-twin que producía siete caballos de fuerza. La imagen de dos cilindros en una configuración de 45 grados se terminará convirtiendo en uno de los iconos de Harley-Davidson.

En 1916, el general Pershing durante la guerra con México ordenó acoplar ametralladoras en los sidecars de 12 Harley Davidson. Pocos meses después Estados Unidos entraría en la Primera Guerra Mundial, donde utilizaría más de 20.000 motocicletas, la mayoría de la marca Harley Davidson.

Esta situación hizo que en el año 1920, Harley-Davidson fuera el mayor fabricante de motocicletas del mundo. Sus maquinas se podían comprar a más de 2.000 distribuidores en 67 países diferentes. Llegaron a vender hasta 24.000 motocicletas en 1929, pero la Gran Depresión y la caída de la bolsa no le fue indiferente a ésta incipiente marca, bajando drásticamente sus ventas.

A pesar de la depresión en 1936 Harley Davidson presenta el motor de 61 pulgadas cúbicas, con una nueva distribución de Válvulas en cabeza. Se abría un nuevo mundo de potencia y prestaciones para los motociclistas. Este motor se ganaría el sobrenombre de «Knucklehead» (que podría traducirse como cabeza de nudillos) por su forma que recordaba a los nudillos de un puño cerrado. Se podría decir que es el primer motor Harley Davidson para la historia.

Pero en 1941 vuelven los conflictos en forma de la II Guerra Mundial. La producción de motocicletas civiles se suspende casi por completo a favor de la producción militar. Durante estos años Harley Davidson fabrica 60.000 motocicletas del modelo WLA para uso militar.

Al final de la segunda guerra mundial la competencia internacional se intensificó. El Plan Marshall, destinado a ayudar a los países arruinados por la guerra a reconstruir sus economías ayudó a los fabricantes europeos a desarrollar motocicletas más baratas y avanzadas tecnológicamente. A la par las motos japonesas también se convirtieron en un gran competidor. Fruto de estos cambios en el mercado la mítica marca Indian desaparece, quedando Harley Davidson como el único fabricante americano.

Para colmo, los incidentes de Hollister y el ascenso de las famosas bandas de moteros dañaron la imagen de marca de Harley Davidson.

En 1965, la tercera generación de la familia Harley y Davidson querían abandonar la compañía, por lo que se la vendieron a AMF (American Machine and Foundry). Las ventas aumentaron, pero el desarrollo de nuevos modelos quedó rezagado en comparación con otras marcas a la par que los motociclistas se decantaban por marcas más rápidas y baratas.

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